При Петре елки в домах не ставили, а украшали веточками, хвойными лапами. А что было до этого?
По существующему благородному и красивому обычаю, ко дню новогоднего праздника выращивали в кадках цветущие вишни - и "свечи мира" горели рядом с цветами на маленьком деревце.

Так с незапамятных времен во многих домах на Новый год покрытая бело-розовыми и нежными лепестками благоухала, подобно нарядной невесте, славянская новогодняя вишня, а не колючая ель.

Но справедливости ради, следует отметить, что обычай наряжать елку то же очень давний: ему около двух тысяч лет. Почему же люди стали украшать деревья? Уж очень велика была в древности магия дерева. В известном Гороскопе друидов (древних кельтских жрецов, поклонявшихся лесу, деревьям) характер и судьба человека связана с "его" деревом (у каждого человека, в зависимости от даты рождения). Наши древние предки верили, что в деревьях обитают еще и духи растительности и плодородия, от которых якобы зависит урожай хлебов, фруктов и овощей.

Но могущественные духи были не только добрыми, но и злыми, и нужно было их умилостивить подарками.
Ну а уж вечнозеленая ель занимала особое место среди всех деревьев. Она была священным центром, "мировым древом", символизирующим саму жизнь и новое возрождение из темноты и мрака. Именно на ней, самой большой в лесу, ежегодно, в конце декабря (когда начинался "солнечный" год) люди "развешивали разные подарки" для духов, чтобы сделать их добрее, чтобы получить богатый урожай. Вот и приносилась искупительная жертва, как бы воспроизводящая первую жертву сотворения мира.

Древние европейцы подвешивали к зеленым ветвям ели яблоки - символ плодородия, яйца - символ развивающейся жизни, гармонии и полного благополучия, орехи - непостижимость божественного промысла.
Считалось, что наряженные таким образом ветки ели отводили злых духов и нечистую силу (кстати, еловые ветви подвешивали и к потолку, ближе к дверям). Наряжали елку игрушками.

А поведали миру обо всем об этом то ли волхвы, то ли древние германские пастухи. Затем этот веселый и уютный обычай проник в особняки и замки. А там росли принцессы. Вырастая, они выходили замуж за иноземных принцев (так уж раньше было заведено) и приносили немецкий зимний обычай в другие страны Европы. Именно юная немецкая принцесса, выданная замуж за наследника британского престола, нарядила в конце XVII века первую елку в Англии. Другая принцесса из Германии научила этому французов. Кстати некоторые ученые считают, что первая елка была украшена в XVI веке в г. Эльзасе (принадлежавшем ранее Германии, а сейчас это часть Франции).

Позднее елочки (настоящие новогодние, а не веточки ели и сосны) пришли и к нам.
Ну а как же иначе? Как без них? Но по правде говоря, случилось это не при Петре I, а лишь в 30-х годах XIX века. Итак, лет триста назад наши предки верили, что, украшая новогоднюю елку, они делают злые силы добрее.
Сейчас о злых силах давно забыли (хотя они наверняка есть), но без красавицы-ёлки-всамделишной, прямо из лесу, или красивой искусственной - по-прежнему не обходится ни один новогодний праздник.

И в заключение следует, пожалуй, сказать, что в России судьба елочки сложилась не просто. Как и любое западное новшество, оно развивалось с трудом.

Как известно, обычай украшать жилище елочными ветками пошел с Петра I.
В 30-е годы XIX века елки ставились на праздник только в домах петербургских немцев. А публично в столице елки ставились в столице только в 1852 году. К концу XIX века елки стали главным украшением и городских и деревенских домов и в XX веке были неотделимы от зимних праздников вплоть до 1918 года, когда из-за принадлежности украшенной елки к Рождеству (то есть религии церкви) она была запрещена на целых 17 лет (до 1935).

И только в 1949 году 1 января стал нерабочим днем.
Так что ставить елочки в домах это не такое уж и древнее изобретение, как может показаться. Ему на Руси лет 60-65 (не больше).
С Новым 2007 годом!